Elingenjören Jun Yao och mikrobiologen Derek Loveley, som arbetar vid Amherst-universitetet i Massachusetts, har nyligen publicerat ett forskningsresultat i tidskriften Nature dÀr de beskriver en bio-elektrisk uppfinning som kan producera elektricitet enbart ur fuktig luft.

Enheten, som de döpt till Air-gen, bestÄr av en tunn film av elektriskt ledande protein-nanotrÄdar pÄ 0,01 millimeter, vilket Àr en brÄkdel av tjockleken pÄ ett hÄrstrÄ. Den ena sidan av filmen Àr placerad pÄ en elektrod medan en mindre guldelektrod tÀcker delar av ovansidan. NÀr fuktig luft absorberas kan ström föras mellan de tvÄ elektroderna. Allt som krÀvs Àr en kontinuerlig, lÀtt, luftfuktighet.

Forskarna menar att de bokstavligen skapar elektricitet ur tomma luften. Air-gen producerar ren el 24/7.

I studien beskriver forskarna hur nuvarande fuktbaserad teknik endast kan producera intermittenta, korta (kortare Àn 50 sekunder) elkvantiteter, för att det saknats en verksam konverteringsmekanism.

Vissa av dessa befintliga tekniker krÀver till och med konstant kontakt med flytande vatten för att de ska fungera. Air-gen, som de hÀvdar Àr enklare, mer robust och billigare att tillverka, kan ge ström i upp till tjugo timmar enbart med hjÀlp av luftfuktighet innan den automatiskt laddas om.

Yao och Loveley visar hur deras Air-gen-cell levererade en spÀnning pÄ 0,5 volt över den tunna filmen pÄ 7 mikron och en strömtÀthet pÄ cirka 17 mikroampere per kvadratcentimeter. Air-gen-celler kan kopplas samman för att uppnÄ nivÄer som kan driva elektriska apparater. De fungerar ocksÄ lika bra i mörker, eller inomhus, sÄ lÀnge luften Àr fuktig. Den mÀngd som krÀvs Àr tillrÀckligt lÄg för att det ska kunna verka i omrÄden med lÄg luftfuktighet, som i exempelvis Sahara. Man hoppas att tekniken leder till att vÄra vanliga batterier, i framtiden, blir ett minne blott.

Men var kommer den magiska protein-nanotrÄd-substansen ifrÄn? Det kanske ovÀntade svaret Àr att den kommer frÄn en bakterie som heter Geobacter sulfurreducens och har förmÄga att producera elektricitet. Loveley har arbetat i Ärtionden med denna mikrob och hans laboratorium upptÀckte dess förmÄga att göra ledande proteinnanotrÄdar.

Han och Yao slog sig samman för att se om man kunde tillverka elektroniska apparater med hjÀlp av dessa nanotrÄdar. Resultatet Àr Air-gen.

Yao menar att det slutliga mÄlet Àr att skapa storskaliga system. Tekniken kan till exempel integreras i vÀggfÀrg och pÄ sÄ vis ge elförsörjning i ett hem eller ocksÄ sÄ kan man utveckla fristÄende, luftdrivna generatorer som levererar el. NÀr tekniken nÄr industriell skala förvÀntas man kunna etablera stora system som kan bidra till en hÄllbar energiproduktion.

Uppfinningen verkar vara ett spÀnnande tillskott nÀr det gÀller hÄllbara energialternativ. Tack vare vÄra minsta vÀnner, bakterierna, kanske vi inom nÄgra tiotal Är inte lÀngre behöver eluttag för att ladda vÄra enheter.